“We moeten het kleine falen leren”

Falen in de VS versus Vlaanderen

Showpad groeide sinds 2011 in sneltempo uit van een start-up tot een uit de kluiten gewassen KMO, met meer dan 1.000 klanten in 50 landen en 211 werknemers. Ongeveer 70 werknemers zijn aan de slag in hun kantoor in San Francisco. “Het lijkt wel alsof iedereen daar werkt voor een start-up of er zelf een heeft. In San Francisco zijn er honderden bedrijven die ook software ontwikkelen voor B2B. We leren daar ongelooflijk veel bij, dankzij het netwerk dat we er opbouwden met collega-ondernemers,” zegt ceo Pieterjan Bouten.

In de VS is falen cool, zegt de mythe, maar Pieterjan nuanceert: "We mogen falen in de VS niet romantiseren. Als je een paar keer na elkaar een bedrijf slecht leidde, of steeds de verkeerde mensen aannam, zal ook in de VS niet op hoera-geroep worden onthaald. Het hangt ervan of hoe dus faalt. Als je kapitaal wilt binnenhalen en je pitcht een idee, zullen ze eerdere faalervaringen niet inschatten als een nadeel, maar ze zullen wel checken wat er toen fout is gelopen".

Sterker uit de strijd

Amerikanen zijn dus niet zozeer fier op falende ondernemers, het draait vooral om de wise afterwords. Pieterjan: “Wie nadien opveert en met iets nieuws begint, krijgt er alle respect. Amerikanen kijken nu eenmaal eerder naar het positieve dan naar het negatieve. Ze denken ook "groter", terwijl wij meer risico-avers zijn. Als je als ondernemer iets opbouwt – ook al faal je tussendoor – dan tonen ze respect. Als je in België faalt, krijg je vaak een stempel, word je gebrandmerkt als iemand die mislukt is. Europeanen zijn sceptischer en iets cynischer dan Amerikanen. In de VS word je echt aangemoedigd om opnieuw te beginnen. Eerst mislukken, nadien slagen, that’s what they love.”

Dan pas is een faling een ervaring die rijker en slimmer maakt. Pieterjan: “Showpad lijkt aan de buitenkant heel succesvol – en onze cijfers tonen dat ook aan – maar dat succes opbouwen is een aaneenrijging van veel kleine faalmomenten. Je neemt verkeerde beslissingen, of je neemt juiste beslissingen die nadien herzien moeten worden, omdat de markt of de klanten veranderen. Wie er bij ons vanaf dag één bij was, zal beamen dat wij, ook door onze enorm snelle groei, regelmatig eens met ons hoofd tegen de muur lopen. Als ondernemer moet je ook harde beslissingen nemen, zaken herstructureren, afscheid nemen van mensen, … Stilstaan is voor mij een manier van falen. Als je belangrijke beslissingen steeds uitstelt, komt die grote failure, vroeg of laat. Het is de kunst om snel te anticiperen op kleinere failures en je mensen steeds te betrekken bij je verhaal.”

Andere bedrijfscultuur

Pieterjan ziet duidelijke verschillen in de Amerikaanse versus Europese bedrijfscultuur. Hij kan vergelijken, want hij heeft zowel Europese als Amerikaanse werknemers onder zijn vleugels. Pieterjan: “Bij veranderingen zijn Europeanen sceptischer en cynischer. Een Amerikaan zal eerder positief reageren, hij wil vooruit. Het is wel belangrijk om steeds de why uit te leggen. Wees steeds transparant, ook als je faalt. Als je er zelf de kantjes van af loopt of onethisch onderneemt, en dan faalt, dan kan een faling bijzonder pijnlijk zijn. Ik wil elke avond met een gerust gemoed in de spiegel kijken, dan faal je ook ‘gemakkelijker’.”

Als er iets is wat we van de Amerikaanse bedrijfscultuur kunnen overnemen, is het dit: veel meer respect tonen voor de ondernemer die uit het dal weet te kruipen. Onderzoek leert dat ondernemers het een tweede keer in de regel ook een stuk beter doen. Maar hoe hard zij ook werken, de echo van het faillissement van hun eerste onderneming blijft lang nagalmen in België. Pieterjan: “We moeten het kleine falen leren. Succes is een aaneenrijging van kleine faalmomenten. Wat is experience of ervaring bij een medewerker? Iemand die veel meegemaakt en geleerd heeft.”

De ceo van Showpad heeft ook nog een boodschap voor de overheid: “We moeten gefailleerde ondernemers die niet nalatig waren en met de beste intenties opnieuw willen beginnen, ook financieel beter beschermen. Nu zijn ze niet zelden hoofdelijk aansprakelijk en verliezen ze hun hebben en houden. Zo’n sociaal vangnet zal ook ondernemers in spe sneller aanmoedigen om te starten.”

Lees de faalverhalen van Pieterjan Bouten en vele anderen op metfalenenopstaan.be, en onderteken mee het manifest om onze ondernemers een hart onder de riem te steken!